2021

Austria Under the Covid (and Trump) Spell

It was an impressive crowd: on Sunday evening, more than 30.000 people, candles in their hands, their mouths covered with masks,, filled the „Ringstrasse“, the major artery surrounding Vienna’s inner district, and – stood silent. In a spontaneous operation, thought up by three volunteers only a few days earlier,  they commemorated the more than 13.000 Covid related deaths but also acknowledged the doctors, nurses and paramedics who have been working tirelessly 24/7 since March of 2020. Just like the impressive „Lichtermeer“ (sea of lights) almost 30 years ago it also had a political undertone: was it then a quiet protest against the late populist leader Jörg Haider’s anti-immigrant vendettas, this time they came to upstage one of his successor’s use of the pandemic to gain notoriety.

The rally commemorating the 13.000 Covid related deaths in Austria on Sunday, December 19, 2021   (Foto: Eugen Freund)

 

Every weekend some 40.000 to 50.000 demonstrators ramble through Vienna and other major cities of Austria to protest Corona restrictions. It is a strange mix: families with small children who claim that the sanctity of their body is under threat; those who subscribe to esotericism and homeopathic drugs. Others, mainly supporting the right-wing „Freedom Party“ (FPÖ), are holding placards which blare: „Control our borders not our people!“ Those still further to the right blame the government for „planning a genocide.“ Much of their hate, in an ominous sign, bears the trade mark of Donald Trump: „Fake News“ or, worse, „Lying Press“ the demonstrators shout toward the cameras and the reporters. Snow balls and even ice rocks were flung at the journalists. Last week marches to media houses were organized to protest, what they  claim, the „biased reporting“. Their opposition towards the establishment is apparent. They regularly ridicule the government, vilify the authorities and belittle scientists. „At present, Corona deniers pose the biggest security risk to our country,“ the head of the federal office for the protection of the constitution said in an interview with the daily Der Standard.

The overriding issue is their opposition to the vaccination drive, even before the government announced that anti-Covid jabs will be mandated by February 1, 2022. The rallies have staunch political support by Herbert Kickl, the leader of the rightist Freedom Party. Kickl has been one of the major speakers at the rallies from the beginning and  – after being stricken with mild symptoms of Corona by the end of November – has been back on the stage to incite the crowd every Saturday since. Once he promoted „Ivermectin“ (a medical product for horses against worm infestation) as a remedy against Covid-19. Soon thereafter the drug was sold out in parts of the country. At least two people have reportedly died from taking the medication.

Just like at Pro-Trump rallies, at every march well-known supporters of the extreme right pop up – they carry with them Nazi paraphernalia and occasionally lift their right arm to imitate the Hitler-salute. In a bizarre turnaround of history, some also stitch to their coats the yellow star of David – thereby putting themselves on par with Jews before and during World War Two.  

Aside from the big and noisy but – still – relatively peaceful marches in the cities there are some dangerous aberrations: people demonstrate in front of hospitals, threatening nurses and doctors who treat Corona patients. The other day, an ambulance had to take a detour to the hospital in Linz as the direct route was blocked by the anti-vaxx  movement. Recently, in the state of Upper Austria (which long had the lowest vaccination rate and the highest number of incidences), hospital staff was supplied with pepper spray cans to ward off possible attacks. 

Upper Austria is a particular case in point: before regional elections were held in that province in late September, the governments, both the regional in its capital of Linz and the federal in Vienna, Covid was practically hushed up. No new measures were introduced, vaccination drives were low key. All this to not antagonize the Freedom Party which is part of the government in Upper Austria. Amidst all this a newly founded right-wing party, MFG (Menschen, Freiheit, Grundrechte, loosely translated people, freedom, fundamental rights) blossomed by vehemently denying any adverse effects from contracting Covid-19. The party managed to gain three seats in the Upper Austrian diet. Only after the elections were over did the authorities act.  Too late, as it turned out. Hospitals became quickly overcrowded and because ICUs were over capacity, some surgeries even had to be postponed. 

While the opposition to the government’s mandated infringements is a small group  (considering that about 1,2 million of the roughly 9 million Austrians are still not vaccinated) they are getting vocally more and more violent. This is particularly true for social media: in a video a young woman claimed that if the police knock at her door to take her children (apparently to force-vaccinate them) she will kill herself, or the children or the police, it wasn’t quite clear. But she got hundreds of thousands of clicks. And the situation is getting worse: physicians who support vaccinations are being threatened, some fear for their lives and set up security personnel.

Recently, the nation-wide daily„Kleine Zeitung“ tried a different approach to temper the hate-filled atmosphere: it invited the rector of the medical university of Graz, Hellmut Samonigg, and Maria Hubmer-Mogg, a belligerent anti-Covid activist who was stripped of her doctorate, to a public dispute. The scientist courageously dispelled each and every of her arguments, but they hardly found common ground. In the end, though, they reached a compromise: he would be allowed to speak at one of the upcoming anti-Covid rallies. This kind of rapprochement did not last long: the police advised against his appearance. They could not guarantee his safety. 

Trump und Fake News

 „Fake News“ – das dumpfe Vermächtnis Donald Trumps  (Jänner 2021)

Die Presse war dem Präsidenten gegenüber wirklich nicht zimperlich: er sei ein Lügner, Übertreiber, Monster, Tyrann, Schwindler, Schuft, schmutzige Geschichten-Erzähler, Idiot und noch vieles mehr. Der das über sich ergehen musste, war freilich nicht der 45. Präsident der Vereinigten Staaten, sondern der 16.: Abraham Lincoln, jener US-Präsident, dessen Statuen und Abbilder jetzt die meisten Amtsgebäude der USA schmücken.

Die vierte Macht im Staate war sich – mit Ausnahmen – schon immer ihrer wichtigen Aufgabe bewusst. Die bestand darin, ein besonders strenges Auge auf die Politik zu werfen, und die Bürger über das, was in den Zentren der Macht geschieht, genau zu informieren. Gerade in diesen Tagen tut sie wieder das mit großer Bestimmtheit: jeden Tag werden neue Artikel, Bilder und Videos veröffentlicht, die zeigen, was Donald Trumps Anhänger bei ihrem Sturm auf das Capitol anrichteten. Sachschäden, und mehr: Schäden an der Demokratie.

Doch immer wieder schlossen die Medien auch stillschweigend Übereinkünfte mit den jeweils Regierenden im Weissen Haus: Franklin D. Roosevelt litt an einer Art Kinderlähmung, doch die Presse vermied es, ihn im Rollstuhl herzuzeigen. John F. Kennedys Schwäche für das weibliche Geschlecht war damals fast allen Reportern im Weissen Haus bekannt, und doch herrschte Stillschweigen darüber. Erst bei Bill Clinton, kaum weniger ein womanizer als Kennedy („No, I did not have sexual relations with that woman, Ms. Lewinsky!“) änderte sich die Haltung. Ihm wurde jeder angebliche oder echte Seitensprung auf Titelseiten vorgehalten und in alle Einzelheiten zerlegt. George Bush hatte nach dem Anschlag von 9/11 die Medien auf seiner Seite, fütterte sogar die „New York Times“ mit erfundenen Stories über Saddam Husseins Massenvernichtungswaffen.

An Donald Trump, nach Ronald Reagan der zweite „Teflon“- Präsident, blieb nichts haften. Er konnte übertreiben, lügen, zugeben, dass er Frauen „zwischen die Beine“ gegriffen hatte, dem Wahlvolk war das egal. Nicht so den Medien: Seinen Wahlsieg im November 2016 quittierte das Wochenmagazin „New York“ mit der dicken roten Überschrift: LOSER (Verlierer), darunter war ein Trump mit abstoßender Grimasse zu sehen. Nicht viel mehr Glück hatte der President-elect mit der Konkurrenz-Zeitschrift „The New Yorker“. Dort warf ihm Chefredakteur David Remnick vor, eine „Tragödie für die amerikanische Republik, eine Tragödie für die Verfassung und ein Triumph für jene Kräfte zu sein, die ein autoritäres Regierungssystem, Frauenfeindlichkeit und Rassismus auf ihre Fahnen heften.“ Das waren harte Worte, noch bevor Trump auch nur einen Schritt ins Weisse Haus gesetzt hatte. Allerdings hatte er schon im Wahlkampf deutlich gemacht, was er von Journalisten hält: bestes Beispiel war, wie er einen Reporter der „New York Times“ nachäffte, weil dieser wegen einer chronischen Krankheit seine Armbewegungen nicht unter Kontrolle hatte. Dann ging es Schlag auf Schlag: seine Amtseinführung, so brüstete er sich, sei von „den meisten Menschen jemals“ beklatscht worden (was die Medien mit Bildern von Obamas Inauguration sofort genüßlich korrigierten). Bald danach erklärte er die meisten traditionellen US-Publikationen zu „Feinden des amerikanischen Volkes“, was sie veröffentlichten, waren samt und sonders „Fake News“.

Ausgenommen war „Fox-News“ vom US-australischen Medienmogul Rupert Murdoch, dessen Kommentatoren ihm fast bis zuletzt treu die Stange hielten. Als er einmal gefragt wurde, warum er die Presse attackiere, fand er eine einleuchtende Antwort: „Ich mache das, um euch zu diskreditieren, um euch runter zu machen. Wenn ihr etwas Negatives über mich schreibt, wird euch das niemand glauben.“ Und das Ziel erreichte er tatsächlich: 75 Millionen Amerikaner unterstützten ihn bei der Wahl am 3. November. Fake news or not.

Bedenklich ist freilich, dass viele gesellschaftspolitische Strömungen mit einiger Verzögerung von den USA nach Europa schwappen. Derzeit ist dieser Vertrauensverlust in traditionelle Medien bei uns eine Minderheiten-Ansicht. Wie lange noch?

 

Neu im Buchhandel: „Bleib schön sitzen!“ (Wieser Verlag)

Was haben Friedensreich Hundertwasser, Cy Twombly, Gerd Bacher, The Pink Floyd, Kurt Waldheim, Bruno Kreisky und Ted Koppel gemeinsam? Sie alle und noch viel mehr spielen eine prominente Rolle in diesem Buch, in dem der Autor die „ersten siebzig Jahre“ seine Lebens Revue passieren lässt. Doch auch viele der Allgemeinheit Unbekannte prägten vor allem die Kinder- und Jugendjahre Eugen Freunds: die fleissige, aber strenge Schulwartin, der oft betrunkene Gemeindearbeiter, viele Patienten, die sein Vater, der Landarzt, versorgte, einzelne Sommergäste am Klopeiner See.  Und auch Fahrzeuge kommen nicht zu kurz in erster Linie ein Chevrolet Impala Super Sport Convertible, Baujahr 1967, der den Teenager zum „King of Klopeiner See“ machte.

 

 

Aufgewachsen am Klopeiner See in den 1950er und 1960er Jahren, war Eugen Freund später ein Vierteljahrhundert lang eines der bekanntesten TV-Gesichter des Landes. Der Autor erinnert sich an seine Kindheit und Jugendjahre am Land,  wo Hühner mit abgeschnittenen Kopf noch eine letzte Runde machten und wo er als Vierjähriger eine unvergessliche Begegnung mit dem Maler Hundertwasser hatte.  Sein Vater, der Landarzt, besuchte mit Prinzessin Marie Cecile von Preußen eine Disco, bei winterlichen Visiten ließ er seinen Sohn frierend im Auto zurück…Schon als 20-jähriger korrespondierte Eugen Freund mit Gerd Bacher, 1972 schrieb er dem Unterrichtsminister, er solle sich mehr um die Schulen und weniger um Karl Schranz sorgen.

Freund beschreibt auch jene Aspekte seiner Familie, über die nie gesprochen wurde: sein jüdischer Großvater, der sieben Jahre als U-Boot überlebte. Der andere deutsche Großvater unterstützte die Nazis, seine Tochter begegnet am Ende des 2. Weltkriegs in Wien einen Medizinstudenten, dem als „Mischling die Bestallung zum Arzt“ verwehrt wird. Sie gründen eine Familie und ziehen nach St. Kanzian in Kärnten. Eugen Freunds Erinnerungen schließen auch die Höhepunkte seines beruflichen Werdegangs mit ein: vom „Kärntner Ortstafelkrieg“ 1972 bis zum echten Krieg im ehemaligen Jugoslawien, vom Fall der Berliner Mauer bis zu seinen mehrjährigen Aufenthalten in den USA.  Eine historische Zeitreise mit vielen überraschenden Erkenntnissen.   

 

 

Der Wiener Großvater (li) mit Sohn Edmund in Wehrmachtsuniform

Die Abmontage der zweisprachigen Ortstafeln in Kärnten 1972 

Die Berliner Mauer öffnet sich im November 1989

Der „Chevrolet Impala“ machte mich zum „King of Klopeiner See“

Dan Rather, damals Moderator der CBS-Evening News, nach dem Interview 

Meine Mutter beim verhassten Bergsteigen (ca. 1938)

Mein deutscher Großvater (88) blickt auf die Wolkenkratzer in New York

20 Jahre nach „9/11“

Meine erste Begegnung mit den Türmen des World Trade Centers geht auf den September 1978 zurück. Es war gleichzeitig meine erste Begegnung mit New York, mit den Schluchten, dem großen, rechteckigen Park im Herzen der Stadt, mit den ungewöhnlichen Verhaltensweisen der Menschen.

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